La basilique royale de Saint-Denis
LENIAUD (Jean-Michel)
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C'est à Saint-Denis, sur le chantier de l'abbatiale gravement endommagée à la Révolution, que se joue l'histoire de la restauration monumentale en France. Sur ordre de Napoléon, la nécropole des rois de France est restaurée pour servir de sépulture aux descendants de l'Empereur. Tout au long du XIXe siècle, les restaurations fluctuent en fonction des bouleversements politiques. Monument funéraire sous la Restauration, l'édifice devient successivement monument national, nécropole de Napoléon III, éphémère musée de la sculpture française, lieu touristique, tout en demeurant édifice de culte.
Ce chantier gigantesque et complexe nécessite, pour la première fois à cette échelle, la compréhension de la structure gothique et le réapprentissage de techniques oubliées (sculpture, plomberie, peinture murale, vitrail, céramique). Après les projets de Vivant Denon, l'architecte François Debret est remplacé, au terme d'une violente campagne, par Viollet-le-Duc, soutenu par Mérimée et la commission des Monuments historiques. Une vision s'affirme: restituer l'état archéologique originel de l'édifice.
Spécialiste de cette période, Jean-Michel Leniaud propose une analyse des éléments architecturaux et des décors de Saint-Denis à partir d'une iconographie totalement inédite. Il dépeint la naissance d'une ère nouvelle: la prise en charge par l'Etat d'une restauration rétrospective. C'est à Saint-Denis que s'est opérée, l'espace d'un siècle, cette révolution.  

Jean-Michel Leniaud est historien de l'art, directeur d'études à l'Ecole pratique des hautes études et directeur de l'Ecole nationale des chartes. Ses recherches et très nombreuses publications portent sur l'architecture des XIXe et XXe siècles, sur les institutions artistiques et sur l'histoire religieuse en rapport avec les arts. Après son premier livre sur Jean-Baptiste Lassus (1807-1857), restaurateur de Notre-Dame et de la Sainte-Chapelle, il a publié des ouvrages sur l'entretien, l'achèvement et la construction des cathédrales au XIXe siècle, puis sur Viollet-le-Duc à propos duquel il a développé des points de vue renouvelés qui s'imposent aujourd'hui. Il a récemment publié un ouvrage sur l'Art nouveau et prépare un ouvrage sur Napoléon et les arts.