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Ce que l'on sait du maréchal Pétain (1856-1951) se résume souvent à Verdun, sa réputation d'homme à femmes, sa rivalité avec de Gaulle, Vichy, sa condamnation à mort. Voici en revanche une biographie très complète, nourrie d'éléments nouveaux, qui met en perspective la trajectoire lente mais extraordinaire d'une personnalité d'apparence mystérieuse. Pétain l'orphelin fut d'abord un homme sportif, épris d'études et d'enseignement. Août 1914 changea sa destinée : en quatre ans, le colonel à la veille de la retraite devient le chef des armées françaises, tout en menant une vie amoureuse active. Dès lors commence un lien particulier avec les Français, qui durera jusqu'à l'été 1944, parfois même après. A la fois politique, militaire, intellectuel, physique et psychologique, le portrait évolutif auquel aboutit l'auteur est bien différent des images d'Epinal. 
Bénédicte Vergez-Chaignon est docteur en histoire de l'Institut d'Études politiques de Paris. Elle a commencé à travailler sur la Seconde Guerre mondiale en collaborant avec Daniel Cordier à sa monumentale biographie de Jean Moulin, de 1989 à 1999. Elle a publié une biographie du Dr Bernard Ménétrel, médecin et secrétaire particulier de Pétain, puis Les Vichysto-résistants, l'histoire de ces résistants qui ont cru, plus ou moins longtemps, trouver en Pétain l'inspiration de leur engagement. Elle a consacré plusieurs livres à l'épuration, et également écrit avec Éric Alary sur la vie quotidienne des Français dans les années 1940.